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Scientific principles and public policy

Climatology and Seismology have important societal implications, but modelers have not made clear what is known, and what isn’t. Public policies on climate change and earthquake hazard mitigation necessarily require the search for consensus, but scientific integrity must be preserved first of all.
The predicted global mean temperature anomalies for the RCP scenarios. Note how the uncertainty is much larger than the estimates themselves.

http://dx.doi.org/10.1016/j.earscirev.2017.09.007

Other links: https://reader.elsevier.com/reader/sd/pii/S0012825216302951?token=040B26B9DCE39F784063B17F64C8A8AF43113EA2174CE7442AA651AA36C0BBD3BB084FD99327D894E1E1487905DB2FDF

DIFA Authors: Francesco Mulargia

Geophysics often deals with processes of high relevance for society. Unfortunately, these are mostly complex and strongly nonlinear. We consider two examples: earthquake risk mitigation and climate change.

The basic mechanism of the climate system is in general well understood, and many different Global Climate Models have been developed. However, strong doubts on the reliability of future predictions stem from the fact that the models fail to predict several features of the present.  The same mostly occurs for earthquakes, with unexpected large events turning into epochal catastrophes capable of changing the energy policy of the whole world, like it happened in Japan – reputably the most seismologically advanced country in the world – with the 2011 M9 earthquake, tsunami and ensuing Fukushima nuclear accident.

It is mostly forgotten that, rather than flaunting the apparently striking results, the Scientific Method imposes to carefully assess the uncertainties. A particular danger comes from complex simulations, which have the same credibility limits as any extrapolation but also the apparent definiteness craved by stake-holders and politicians, who can tragically take them for real.

Principi scientifici e politiche pubbliche

La Climatologia e la Sismologia hanno importanti implicazioni sociali, ma ancora non è chiaro cosa si sa. Le politiche pubbliche sui cambiamenti climatici e la mitigazione del rischio sismico richiedono la ricerca del consenso, ma l'integrità scientifica deve essere innanzitutto preservata.

La Geofisica si occupa spesso di processi di grande rilevanza per la società. Sfortunatamente, questi processi sono in genere complessi e fortemente non lineari. Qui consideriamo due esempi: la mitigazione del rischio sismico e il cambiamento climatico.
I meccanismi di base del clima sono generalmente ben compresi e sono stati sviluppati molti modelli climatici globali. Tuttavia, esistono forti dubbi sull'affidabilità delle stime future poiché questi modelli non riescono a prevedere correttamente nemmeno il presente. Lo stesso accade per i terremoti, con grandi eventi inattesi che si trasformano in catastrofi epocali capaci di cambiare la politica energetica di tutto il mondo, come è accaduto in Giappone – che si presume essere il paese più sismologicamente avanzato al mondo - con il terremoto M9 del 2011, lo tsunami e il conseguente incidente nucleare di Fukushima.
In generale ci si dimentica che, anziché sbandierare i risultati apparentemente eclatanti, il Metodo Scientifico impone di valutare con cura le incertezze. Un pericolo particolare deriva dalle simulazioni complesse che, pur avendo gli stessi limiti di credibilità di ogni estrapolazione, sembrano avere la precisione bramata da politici ed economisti, i quali possono tragicamente scambiarle per realtà.